Crise monétaire anglaise des années 1690

La crise monétaire anglaise des années 1690 intervint en Angleterre peu de temps avant la Glorieuse Révolution de 1688, qui eut pour conséquence dès 1689 la guerre de la ligue d'Augsbourg contre une France alors trois fois plus peuplée qu'elle,...


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La crise monétaire anglaise des années 1690 intervint en Angleterre peu de temps avant la Glorieuse Révolution de 1688, qui eut pour conséquence dès 1689 la guerre de la ligue d'Augsbourg contre une France alors trois fois plus peuplée qu'elle, obligeant le gouvernement à effectuer de gros paiements à l'étranger pour s'armer, alors que les mauvaises récoltes de 1694 aggravèrent la situation, selon l'historien Fernand Braudel[1].

La guinée d'or bat alors en un an l'ensemble des records de hausse : de 22 shillings elle passe à 30 en juin 1695, alors que la valeur du sterling "dégringole sur la place d'Amsterdam", alors carrefour de la finance mondiale[1], sur fond de multiplication rapide des pamphlets, car la liberté de la presse vient d'être instituée, qui affolent l'opinion publique. Les billets de banque émis par la Banque d'Angleterre, qui vient d'être créée, ou par des orfèvres, suscitent la défiance et on peut les obtenir avec des décôtes de 11% ou 12% puis bientôt 40%. Les prêteurs d'Amsterdam se méfient, et leur importance est grande à cause de l'effort de guerre, qui nécessite une politique d'emprunts publics massifs, dans le cadre de la Révolution financière britannique. Plusieurs fortunes quittent le pays, ce qui se traduit par des rues de Londres, comme celle de Cheapside, près de Threadneedle Street où une partie importante de demeures sont à vendre[1].

Deux points de vue s'opposent alors : le secrétaire au trésor William Loundes milite pour une dévaluation de 20% alors que John Locke, l'un des penseurs de l'ancien régime, réclame au contraire activement l'immuabilité de la livre. C'est finalement ce dernier qui l'emporte au parlement, qui vote dans la précipitation en janvier 1696 une énorme opération de refonte de la monnaie existante, pour un total de 7 millions de livres.

L'opération est d'autant plus coûteuse que l'histoire des mines d'argent témoigne d'un effondrement de la masse monétaire à la fin du XIIe siècle, mesuré par la baisse de la production du Potosi bolivien, qui fournissait alors la plus grande partie de l'argent utilisé dans le monde, surtout pour le commerce hollandais à travers l'Asie.

La production d'argent du Potosi, dans la Cordillère des Andes ayant atteint 7 à 8 millions de pesos par an à la fin du XVIe siècle, elle avait découragé les autres sources minières d'argent. Après avoir décliné progressivement à partir de 1605, elle stagne entre 1650 et 1680, puis décline franchement à partir de 1680, au moment où les trois expéditions pirates d'Henry Morgan ont découragé durablement le circuit monétaire de l'argent espagnol, à un bas niveau de deux millions de pesos par an jusqu'en 1730.

Une fuite des capitaux s'était déjà produite un siècle et demi plus tôt, la Crise monétaire anglaise des années 1550, dans une Angleterre, qui avait opéré en 1543 le Great Debasement, ou grande dévaluation de la monnaie en circulation, la proportion d'argent qu'elles contenaient ayant été progressivement divisée par quatre en huit ans, pour tomber à uniquement un quart en 1551, ce qui provoqua ensuite une vague d'inflation et la sortie d'Angleterre des pièces d'or.

Plus tard, la fuite de capitaux anglais de 1774 ne pourra être reconnue comme un crise, même si elle se traduisit aussi par la sortie massive du Royaume de pièces d'or et d'argent : les billets de banque compensant leur absence, elle n'entraîna pas de crise économique, la Révolution industrielle ayant plutôt tendance à s'accélérer.

Notes et références

  1. Civilisation matérielle, économie et capitalisme, par Fernand Braudel, pages 442

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